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WRC - Loeb et Citroën vainqueurs en terre kiwi.

D 11 avril 2005     H 01:45     A Patrice Girard     C 0 messages




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Après avoir parfaitement géré la troisième étape, Sébastien Loeb, Daniel Elena et leur Citroën sont montés en vainqueurs sur le podium dressé sur Waitemata Plaza à Auckland. Le duo franco-monégasque obtient en terre kiwi sa douzième victoire en championnat du Monde des Rallyes et se replace au deuxième rang du championnat ’Pilotes’ 2005.

Tout aussi impeccables que leurs équipiers dans la maîtrise de la fin de course, François Duval et Stéphane Prévot terminent solides quatrièmes. Ils ouvrent ainsi leur compte points et permettent à Citroën de se recaler en deuxième position dans la compétition ’Constructeurs’. Sur tous les plans, le déplacement des hommes de Guy Fréquelin aux antipodes de Versailles-Satory se solde donc par une excellente opération.

« Nous devions absolument marquer de ’gros points’ ici, souligne le patron de Citroën Sport. Cette victoire sur un terrain où Citroën s’aligne pour la troisième année seulement est un formidable révélateur de la capacité de progression de l’équipe. Elle avait à cœur de ’trouver la clé’ du terrain de jeu néo-zélandais. C’est fait ! En luttant aux avant-postes dès le début de course, la Xsara a fait la preuve du parfait ajustement de son ’set-up’ aux spéciales locales… »

Cette lutte en tête s’est transformée en victoire grâce au potentiel de la Citroën, mais aussi grâce au coup de pouce décisif apporté par les produits du manufacturier français Michelin, partenaire historique du Double Chevron. Le nouveau pneu Z ’BTO’ et la gomme ’dure’ ont fait merveille lors des deuxièmes passages dans les spéciales, sur un terrain chauffé par un soleil ardent et nettoyé de la couche de ’gravette’ typique du pays. Avec une Citroën à l’équilibre parfait et des pneus lui permettant un pilotage très offensif, le champion du Monde en titre a creusé l’écart vendredi et pris une option décisive samedi, reléguant ses plus proches poursuivants aux alentours de la minute.

« Gagner ici, après les frustrations de Suède et du Mexique fait un bien immense, analyse Seb. Cela montre que nous avons simplement manqué de réussite. Cette victoire me réjouit d’autant plus qu’elle a été acquise à la régulière devant Marcus [Grönholm] et Petter [Solberg]. Enfin, gagner sur ce terrain où nous avions un peu de mal les années précédentes est doublement intéressant. Parce que cela prouve que notre voiture progresse sans cesse, et parce que si nous sommes désormais compétitifs sur la terre ’rapide’, nous pouvons peut-être espérer un bon résultat en Finlande… »

François Duval aurait-il pu accéder au podium ? Poser la question revient à évoquer l’unique problème rencontré par l’équipe : une perte d’efficacité du freinage sur la voiture du jeune Belge, intervenue au moment où les pilotes placés juste devant lui semblaient ’prenables’. François sollicite très fort les freins. Il disposait des plaquettes les plus performantes, qui en contrepartie sont celles qui s’usent le plus vite. Elles ont été un peu ’justes’ dans le deuxième passage de la longue spéciale de ’Bull’.

« Je visais une place dans les cinq premiers, tempère François. Je devais marquer mes premiers points, je ne pouvais pas prendre plus de risques que je n’en ai pris. Pour ma deuxième course sur la terre avec la Xsara, j’ai réussi à être régulier en performances. Je suis vraiment très heureux de mon résultat… »

Assistée par l’équipe Kronos, la Xsara privée engagée par Manfred Stohl occupait vendredi une superbe huitième place. Le pilote autrichien a malheureusement été victime d’un tête-à-queue et d’une touchette au début de la deuxième boucle du samedi, incidents qui lui coûtent finalement une place. Il termine néanmoins, comme à Monte Carlo, meilleur pilote privé…


D’après un communiqué Citroën Sport.

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