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WRC - Une première pour une dernière !

D 14 novembre 2005     H 14:38     A Virginie Chassard     C 0 messages




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Le Belge François Duval (Citroën-Michelin) a signé sa toute première victoire mondiale à l’occasion du Rallye d’Australie, ultime manche de la saison 2005 et dernier rallye mondial pour Michelin. Cet exploit porte à 224 le nombre de victoires de Bibendum en WRC, un record. En 2006, c’est la marque de pneumatiques BFGoodrich - membre du Groupe Michelin depuis 1990 - qui reprendra le flambeau avec le même objectif : hisser ses équipes-partenaires et ses pilotes au sommet.

Il avait effleuré la victoire à plusieurs reprises en 2004 au volant de la Ford-Michelin. Par trois fois il a fini sur la deuxième marche du podium cette saison. En Australie, sur les pistes rapides et étroites de la région de Perth, François Duval (Citroën-Michelin) - 25 ans dans quelques jours - a enfin décroché sa première victoire mondiale devant Harri Rovanperä (2e, Mitsubishi) et Manfred Stohl (3e, Citroën-Michelin), premier pilote « privé ».

L’équipe Citroën-Michelin ayant décroché son 3e titre Constructeurs en Espagne quinze jours plus tôt, Sébastien Loeb et François Duval avaient carte blanche ce week-end, au Rallye d’Australie, dernière manche de la saison 2005. Sébastien Loeb, vainqueur ici même en 2004, avait la lourde tâche d’ouvrir la route le premier jour, et donc de balayer les pistes pour ses concurrents. Malgré tout, il parvint à prendre les commandes du rallye à l’issue de l’ES8, avant de percuter un eucalyptus de face dans la spéciale suivante. Premier abandon sur faute de pilotage depuis le Rallye d’Argentine 2003.

Petter Solberg se retrouva donc en tête de l’épreuve à l’issue de l’étape 1 avec une marge déjà conséquente sur François Duval et un surprenant Colin McRae, 3e au volant de la Skoda-Michelin. Mais c’était compter sans les kangourous. Samedi matin, dans la deuxième spéciale, la Subaru de Solberg percuta un kangourou à haute vitesse. Radiateur cassé et surchauffe-moteur, le Norvégien fut contraint à l’abandon. Marcus Grönholm (Peugeot) avait été un des premiers à rejoindre la longue liste des abandons, vendredi matin (amortisseur).

Exit les trois hommes forts du championnat 2005. François Duval hérita de la place de leader en début de deuxième étape et se détacha peu à peu de son rival Harri Rovanperä (Mitsubishi), toujours très à l’aise sur ce terrain où il avait fini 2e en 2004 sur Peugeot-Michelin. Le Belge réalisa une excellente fin d’étape pour rentrer à Perth samedi soir avec 27 secondes d’avance sur Colin McRae. La troisième et dernière journée de course ne fut qu’une formalité pour le pilote Citroën qui put enfin déboucher le champagne sur le podium de Langley Park et savourer la première victoire d’un Belge en championnat du monde des rallyes.

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Colin McRae aura été incontestablement l’autre héros du week-end. Au volant de sa Skoda-Michelin, l’Ecossais était en bagarre pour la 2e place du classement général lorsqu’il fut contraint à l’abandon (problème lors d’un changement d’embrayage) à trois spéciales du but. Le champion du monde 1995 bénéficiait d’une position idéale sur la route le premier jour et sut en tirer profit pour terminer l’étape 1 à la 3e place provisoire. Il grappilla encore une place le lendemain, avant de devoir abandonner dimanche matin au parc d’assistance de Perth.

Au volant de sa Citroën-Michelin engagée par l’équipe privée Kronos, Manfred Stohl a signé son second podium de la saison (2e à Chypre). Cette année, l’équipe belge, qui fera courir Sébastien Loeb en 2006, a placé ses Xsara WRC-Michelin huit fois en tête des voitures « privées » avec ses pilotes Stohl et Xavi Pons. Ce week-end, l’Autrichien Manfred Stohl a résisté héroïquement au retour de Chris Atkinson (4e, Subaru), leader en début d’épreuve avant de connaître des ennuis de direction assistée.

Les nouvelles Ford Focus-Michelin appelées à représenter l’Ovale Bleu en 2006 effectuaient leurs premiers tests grandeur nature sur les pistes australiennes. Malgré l’abandon de Toni Gardemeister en fin de rallye (moteur cassé), les deux Focus WRC06 se sont montrées fiables et performantes. Le Tchèque Roman Kresta (6e) a d’ailleurs terminé la saison par un meilleur temps, alors que la bagarre faisait rage devant pour la 3e place. L’équipe Ford-Michelin prend ainsi la 3e place du championnat Constructeurs 2005, derrière Citroën-Michelin et Peugeot.


D’après un communiqué Citroen Sport.

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